Réseaux sociaux: Une cheville ouvrière notoire du cartel des paresseux a disparu. Nous avons essayé de le retrouver.

« C’est mutuellement bénéfique », dit-il, et cela complique encore les efforts pour arrêter les braconniers de paresseux. Avec seulement sept agents pour patrouiller sur 9 000 milles carrés à Cordoue, l’unité de police de l’environnement commence déjà à être désavantagée.

Cela signifie que les jeunes chasseurs de paresseux, tels que Yilber Benites et Yarlis Morales, les hommes que j’ai vus attraper un paresseux à l’extérieur d’Altos de Polonia, peuvent être sûrs qu’ils peuvent mener leurs affaires en toute impunité virtuelle.

Le 30 mars, un peu plus d’un an après avoir accompagné Benites et Morales, la principale autorité environnementale de la région – la Société régionale autonome des vallées de Sinú et de San Jorge, ou CAR-CVS – a annoncé qu’elle avait mis en place un poste de contrôle d’interdire le trafic d’espèces sauvages sur l’autoroute qui passe devant Altos de Polonia. Les publications de l’agence sur Facebook, Twitter et Instagram présentaient une photo de la police en service à l’endroit exact où j’avais rencontré Benites pour la première fois.

J’ai essayé d’entrer en contact avec Benites et Morales depuis notre temps ensemble, sans succès. Je veux savoir si le point de contrôle ou la pandémie ont affecté leurs activités de commerce de paresseux. Selon Mendoza, le trafic d’espèces sauvages en bordure de route a ralenti au cours des premiers mois de la pandémie, les voyages intérieurs ayant pratiquement cessé. Mais le trafic en ligne d’espèces sauvages, en particulier d’oiseaux et de tortues, a augmenté pendant que le pays était en confinement. Au début de 2021, cependant, le trafic routier avait de nouveau augmenté, dit Mendoza.

Le lendemain du jour où CAR-CVS a annoncé le point de contrôle, ils ont de nouveau affiché : « Les activités d’enregistrement, de contrôle et d’éducation environnementale se poursuivent dans le district d’Altos de Polonia.

Plusieurs habitants de Cordoue ont commenté les publications. Un homme a appelé le déménagement à une séance de photos et a déclaré qu’il était passé devant l’endroit et qu’il n’avait vu aucun policier, et une femme a déclaré plus tard qu’elle avait vu des gens continuer à vendre des animaux sauvages le long de ce tronçon de route.

CAR-CVS n’a pas répondu à une demande de commentaires de National Geographic.

Le 11 décembre, CAR-CVS est retourné à Altos de Polonia. Les résidents, ont déclaré des agents, ont bombardé leur camionnette de pierres et d’autres objets lourds, brisant les vitres. Un porte-parole de CVS a déclaré aux médias locaux que l’action était des représailles contre la tentative de l’agence de contrôler le trafic d’espèces sauvages dans la ville.

Lorsque Natalia, Juan et moi avons vu Benites et les autres de loin pour la première fois fin 2019, ils n’étaient que quatre jeunes hommes sur le bord de la route, tenant des bâtons. Des oiseaux chanteurs tombants, les chevilles attachées à des bâtons, perchés au sommet. Parfois, un oiseau tombait et pendait à la corde, jusqu’à ce qu’un des hommes le repousse.

Le soleil brûlant nous cuisait tous.

Nous nous sommes salués, la réunion ayant été pré-arrangée par un ami local d’un contact de Natalia. Ils étaient sur le point de partir à la recherche d’un paresseux qu’ils avaient repéré plus tôt, et Benites nous a invités.

« Cela remonte à 50 ans », a déclaré Benites à propos du commerce des paresseux alors que nous passions devant le village en direction de la forêt. « J’ai commencé à capturer des animaux quand j’avais neuf ans. Mon père m’a appris et mon grand-père lui a appris.

Ils surveillent où se trouvent les paresseux adultes et les femelles enceintes, a expliqué Benites, mais ils doivent maintenant chercher plus loin alors que les agriculteurs défrichent davantage de forêts pour les cultures. Il a dit qu’ils gardaient parfois aussi les bébés paresseux à la maison, les nourrissaient de lait de vache et attendaient qu’ils aient quelques mois avant de les vendre.

Lui et Morales et deux amis travaillent ensemble, a déclaré Benites. Ils vendent 20 à 30 paresseux en décembre et janvier seulement, gagnant environ 75 à 150 £ par animal et répartissant la prise en quatre.

« Nous vendons des animaux par nécessité », a déclaré Benites. Pour les enfants d’Altos de Polonia, « tu finis le lycée, et c’est tout. Le gouvernement nous ignore. Les options sont limitées, soit au travail dans les fermes voisines, pour ce qui équivaut à peine à un salaire décent, soit au braconnage et à la vente d’animaux, a-t-il déclaré.

Morales a déclaré que dans le passé, CAR-CVS avait essayé d’aider les habitants de la communauté en organisant des ateliers pour leur apprendre à fabriquer et à vendre des objets artisanaux tels que des bols tissés, à condition qu’ils cessent le trafic d’animaux tout en participant au programme. Les jeunes hommes ont essayé, a-t-il dit, mais ils ont dû acheter leurs propres fournitures et payer pour un espace sur un marché de Bogotá, et au moment où les membres de la communauté ont partagé les bénéfices, cela n’en valait tout simplement pas la peine.

Alors que nous marchions, ils ont soudainement aperçu un paresseux haut dans un arbre – un mâle adulte. C’était invisible pour moi. « Nous n’avons peut-être pas de diplômes, mais nous avons beaucoup de connaissances sur les animaux », a déclaré Benites. « Parfois, nous avons plus de connaissances que les gens [CAR-CVS]. Pourquoi ne nous emmènent-ils pas travailler avec eux ?

Puis, à une centaine de mètres de l’arbre avec le mâle, ils virent la femelle dans le Cécropia arbre avec le bébé qu’ils jugeaient trop jeune pour le prendre.

Le hibou

La dernière fois que j’ai vu Benites, nous étions dans une aire de restauration d’un centre commercial à Montería, à une heure de bus de chez lui. Il avait dit qu’il voulait parler plus, alors il a fait un détour sur le chemin de Medellín, où il se dirigeait pour vendre un hibou braconné. Un intermédiaire là-bas avait un client qui voulait l’oiseau comme animal de compagnie.

Il a caché le hibou quelque part avant de s’asseoir pour parler. Après avoir obtenu son diplôme d’études secondaires, a déclaré Benites, il est allé dans un institut technique local pour suivre une formation de technicien médical. C’est un travail stable avec un salaire décent. Mais l’école coûte environ 60 £ par mois. « Vendre des animaux, c’est comme ça que je l’ai payé », a-t-il déclaré.

L’argent était particulièrement serré depuis que Benites avait 10 ans. C’est alors que son père, qui conduisait un taxi et vendait aussi des animaux, est allé travailler un jour et n’est jamais rentré à la maison. Son corps n’a pas été retrouvé et Benites pense qu’un groupe armé l’a tué. « Ils disparaissaient beaucoup de gens à ce moment-là », a-t-il déclaré. De plus en plus, il revenait à Benites de s’occuper de sa mère, de ses six frères et de ses trois sœurs.

Il a essayé de rester à l’école. Mais il n’a pas pu faire face aux frais et a abandonné. C’est à ce moment-là qu’il s’est tourné vers le braconnage à temps plein.

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