SEO: Le bilan secret de l’ambiguïté raciale

SEO: Le bilan secret de l'ambiguïté raciale

Être un symbole d’optimisme racial et culturel est un signe étrange sous lequel vivre. Votre beauté signifie la justesse de la transition à venir, son équilibre esthétique ; votre souplesse, votre empathie et votre blancheur entremêlée réconfortent ceux qui craignent la perte de place ou de privilège dans le changement démographique à venir. Vous êtes un pont entre les gènes de votre mère et ceux de votre père, un pont entre leurs cultures – un pont étant une structure que d’autres peuvent utiliser pour traverser quelque chose de dangereux. Vous êtes un lien entre le passé et le présent qui, d’une manière ou d’une autre, ne prolonge aucune des vieilles rancunes.

Mais en classe et dans la cour de récréation, mon ambiguïté raciale n’avait pas l’air d’être quelque chose à célébrer. À certains moments, je me sentais illisible et invisible ; à d’autres, je sentais que mes traits discordants – la forme inhabituelle de mes yeux, mon accent étrange et les lacunes dans ma connaissance de l’une ou l’autre culture – étaient étrangement visibles. D’autres enfants et certains adultes ont posé des questions sur moi, ont spéculé sur moi, ont essayé de comprendre mon identité raciale et culturelle. Et dans l’éloignement que j’ai ressenti dans les villes où nous avons déménagé, entouré principalement de Blancs et sentant la mélancolie de ma mère d’être isolée loin de son pays d’origine et des langues dans lesquelles elle était la plus à l’aise de vivre, j’ai trouvé peu de choses dans mon identité raciale qui Je pourrais utiliser comme ancre.

Un jour, alors que j’avais 16 ans, seul dans la bibliothèque de l’école pendant l’heure du déjeuner, je suis tombé sur « Passing » et, comme Hall, je l’ai trouvé étrangement émouvant d’une manière alarmante. Il a donné forme et langage à l’ambivalence raciale que j’ai vécue et qu’il était difficile de situer dans la rhétorique optimiste qui m’entourait. La précarité avec laquelle Clare et Irène vivent, l’une marchant sur une corde raide entre deux mondes désignés comme incommensurables et l’autre s’accrochant à l’apparente sécurité d’une identité singulière et ancrée, parlait de ma propre peur d’une mobilité catastrophique, le sentiment que si je ne Je ne trouve pas un moyen de m’enraciner fermement dans un monde ou dans l’autre, je pourrais ne jamais trouver un moyen d’appartenir à quelque part. Les textes sont toujours hantés par l’invisible – en termes simples, ils travaillent à évoquer dans l’esprit ce qu’ils ne peuvent indiquer que par des mots – mais tout ce livre était alimenté par des pulsions invisibles et à peine appréhendées qui semblaient provenir de la société, cette présence spectrale qui nous émeut tous de manières difficiles à identifier.

En lisant « À la recherche de Nella Larsen » de George Hutchinson, la biographie la plus complète de l’écrivain, j’ai découvert une vie qui englobait, à différentes époques, le devoir d’Irene Redfield face au public et la liberté solitaire et destructrice de Clare Kendry. Figure mystérieuse et lointaine qui a laissé des traces incohérentes dans les archives publiques, Larsen a lutté toute sa vie pour trouver sa place parmi les catégories qui s’offraient à elle. Fille d’une couturière danoise blanche et d’un cuisinier noir des Antilles danoises, Larsen a passé ses premières années dans un quartier interracial de Chicago où toutes sortes de gens se côtoyaient dans des saloons et des bordels, loin des quartiers chics de l’élite blanche et société noire d’élite. Lorsque sa mère a épousé un autre immigrant blanc du Danemark et a donné naissance à sa deuxième fille, le teint de peau de Larsen a empêché la famille de s’établir dans l’un des quartiers les plus récents et les moins précaires dominés par les immigrants blancs de la classe ouvrière. Après des années de tension dans une ville de plus en plus ségréguée, sa mère l’a envoyée étudier dans un programme de formation d’enseignants d’élite entièrement noirs au Tennessee, où elle a été expulsée au bout d’un an, probablement pour avoir enfreint le code vestimentaire. Elle est retournée au Danemark, où elle a vécu pendant un certain temps comme un enfant.

Avec ses racines scandinaves et son faible lien direct avec l’héritage de l’esclavage qui a défini une grande partie de l’expérience afro-américaine, et parce qu’elle venait d’un milieu pauvre, Larsen ne s’est jamais sentie pleinement à l’aise dans les cercles sociaux d’élite entièrement noirs. Après être allée à l’école d’infirmières et être devenue la première bibliothécaire noire à fréquenter la prestigieuse école de bibliothéconomie de la bibliothèque publique de New York, ses premières publications étaient des sélections de jeux et de chansons danoises pour enfants. Le romancier Walter White, membre de la communauté littéraire avec laquelle elle avait commencé à s’associer, l’a encouragée à écrire un roman, et finalement, elle en a écrit deux : le quasi-autobiographique « Sables mouvants » et son deuxième et dernier roman publié, « Passing ». Elle est devenue l’une des écrivaines les plus célèbres – et décriées – de la Renaissance de Harlem, insistant sur un cercle social qui comprenait l’auteur blanc controversé Carl Van Vechten, dont les écrits avaient été jugés exploiteurs par de nombreux critiques noirs.

Dans son travail, Larsen a compliqué les notions traditionnelles de moralité ou de loyauté raciale. Elle a parfois écrit sur les Blancs, comme dans le thriller domestique inédit se déroulant à Boston qu’elle a écrit et réécrit au cours de ses dernières années en tant qu’écrivaine active, comme si elle essayait de prouver que les personnes de couleur pouvaient entrer dans l’esprit et la vie des Blancs. Après des années de déceptions – son mari physicien avait une liaison avec un collègue blanc, et les uns après les autres, les manuscrits qu’elle a soumis ont été rejetés par les éditeurs – Larsen s’est retirée. Sans dire les restes de son cercle littéraire, elle a déménagé dans un autre appartement en bas du pâté de maisons et est devenue inaccessible à ses amis et collègues. Elle retourna tranquillement aux soins infirmiers et mourut en compagnie de collègues qui ne savaient pas du tout qu’elle avait été écrivain.

La forme inhabituelle de l’histoire de Larsen, criblée de trous et d’obscurités, a conduit beaucoup à mal l’interpréter. Lorsque son travail a été redécouvert dans les années 1980 et 1990 et a commencé à apparaître dans les programmes, les biographes ont affirmé qu’elle avait embelli son héritage danois afin de se démarquer de la culture afro-américaine et de se présenter comme européenne, et donc plus sophistiquée. D’autres critiques ont suggéré qu’elle a quitté sa vie littéraire pour commencer à passer pour blanche. En réalité, la preuve de son lien avec le Danemark n’a nécessité que plus de soin et d’efforts pour la dénicher, et bien qu’elle se soit vantée une fois dans une lettre à des amis d’avoir réussi à déjeuner dans un restaurant haut de gamme réservé aux Blancs, Hutchinson affirme qu’elle n’a jamais essayé de passer de manière plus profonde et plus délibérée. Mais les interprétations erronées de Larsen et de son travail indiquent sa situation difficile : même si elle a atteint un succès significatif en tant qu’écrivain, elle a laissé trop peu de traces sur le papier pour s’assurer qu’elle serait lue avec précision. Elle restait énigmatique, illisible pour la plupart.

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